Observatorio de Arecibo recibirá $5.8 millones para mejoras

La National Science Foundation ha otorgado a un equipo de científicos $5.8 millones para diseñar y montar una antena supersensible en el punto focal del plato de 1,000 pies de diámetro del Observatorio de Arecibo, que es administrado por la Universidad Central de Florida (UFC). La antena, llamada alimentación de matriz en fase, aumentará las capacidades de observación del telescopio en un 500% según informo en su portal la UCF.

El equipo, dirigido por los profesores de ingeniería de la Universidad Brigham Young, Brian Jeffs y Karl Warnick, incluye colaboradores en UCF y la Universidad de Cornell. UCF y sus socios han administrado la instalación desde abril cuando el equipo ganó una oferta de la NSF para ejecutar el sitio.

“Ya tenemos uno de los telescopios más potentes del planeta, y con este premio podremos hacer aún más”, dijo Francisco Córdova, director del sitio de Arecibo e ingeniero. “Estamos muy entusiasmados con el premio para financiar el nuevo receptor ALPACA (Advanced Cryogenic L-Band Phased Array Camera para Arecibo) en el Observatorio de Arecibo. Este receptor, que es la próxima generación de nuestro receptor más utilizado, podrá aumentar la velocidad de levantamiento en un factor de cinco. El receptor acelerará la investigación en ondas gravitacionales, ráfagas de radio rápidas, estudios de materia oscura y púlsares, asegurando que AO continúe estando a la vanguardia de la radioastronomía en los años venideros “.

Cordova ha estado trabajando con BYU durante meses para preparar la propuesta de NSF. Jeffs y Warnick son considerados los principales expertos del mundo en alimentaciones phased-array y están familiarizados con Arecibo. Hace nueve años, instalaron una serie de antenas pequeñas chapadas en oro en Arecibo que aumentaron la capacidad de observación del telescopio de un haz de ondas de radio a siete rayos. El nuevo feed phased-array patrocinado por NSF tendrá 166 antenas y aumentará el campo de visión del telescopio a 40 haces, proporcionando una cobertura mucho más uniforme y continua del cielo que los receptores convencionales. La nueva matriz está programada para ser instalada en 2022.

“Estamos tomando el radiotelescopio más sensible del mundo y lo abrimos para que pueda ver una parte más grande del cielo al mismo tiempo”, dijo Warnick. “Hay muchas cosas en el espacio que puedes ver con una cámara óptica, pero puedes ver aún más con un radiotelescopio”.

Un objetivo científico de la nueva alimentación será rastrear nuevos púlsares, especialmente púlsares de milisegundos que ayudan a señalar la presencia de ondas de gravedad. Albert Einstein predijo la existencia de las ondas de gravedad en 1916, pero los científicos las detectaron hace unos años. Las ondas gravitacionales son producidas por eventos catastróficos, como dos agujeros negros en colisión, y causan ondas en el tejido del espacio-tiempo.

El feed phased-array también buscará inteligencia extraterrestre, detectar ráfagas de radio rápidas y realizar estudios para ayudar a desentrañar el misterio de la materia oscura en el universo.

“Cada galaxia en el universo tiene una nube invisible de materia oscura a su alrededor que aún no comprendemos”, dijo Warnick. “Esto ayudará a resolver uno de los misterios del universo”.

Arecibo, que se construyó en la década de 1960, ha estado en los titulares recientemente por sus contribuciones a las principales noticias de la ciencia espacial. Ayudó a confirmar las ondas gravitatorias y FRB. El mes pasado, fue utilizado por un equipo de Suiza para confirmar algunas de las teorías de Einstein. Científicos de todo el mundo usan los poderosos instrumentos de la instalación para estudiar todo, desde púlsares y materia oscura hasta el clima solar, y la NASA lo usa para estudiar los asteroides. La actualización beneficiará a todo el trabajo que se realiza en Arecibo y ayudará a los científicos a comprender el cosmos.

UCF lidera el consorcio que incluye la Universidad Metropolitana en Puerto Rico y Yang Enterprises Inc. con sede en Oviedo, Florida, en la administración de las instalaciones de NSF. La instalación, que sufrió daños cuando el huracán María azotó a Puerto Rico el año pasado, se abrió rápidamente después de la tormenta. Las reparaciones de emergencia que necesitaban atención inmediata, como parchar los techos y reparar los suministros eléctricos, han estado en marcha desde mayo después de que el sitio recibiera fondos para el alivio de los huracanes. Las reparaciones adicionales que requerirán más tiempo y experiencia se completarán tan pronto como sea posible.

 

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